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Opinión
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El 12 de mayo se cumplieron 15 años de la desaparición del versátil cantautor magdalenense. 

“No sé si sea la canción más representativa de Colombia, tampoco puedo decir que es mi obra emblemática, pero de lo que sí estoy seguro es que está llena de sabor. Y la versión que a mí más me gusta es la de Gabriel Romero con los Black Stars”.

José Barros Palomino me dio esa respuesta el 30 de abril de 2002, en su nativo El Banco (Magdalena), cuando le pregunté por su archifamosa cumbia, ‘La piragua’.

El maestro, entonces de 87 años, me contó —sentado en una mecedora de mimbre—, que estaba complacido con la reciente grabación de ‘La piragua’, en la voz de Carlos Vives con La Provincia, a la que calificó de interesante, moderna y muy buena. “Pero, definitivamente, me quedo con la de Gabriel Romero”, ratificó.

La historia de ‘La piragua’ es curiosa. Y así me lo hizo saber el maestro Barros. “Fue inspirada en mi niñez, por allá a comienzos de los 20. Empecé a escribirla a finales de los 40 y la terminé en 1967”.

El maestro José Barros

El gran arrastre popular de ‘La piragua’ obedece a su narrativa, a su lenguaje sencillo no exento de poesía, y a su musicalización armoniosa.

“La historia en sí no tiene nada del otro mundo; narro el pasaje de un tipo, Guillermo Cubillos, dueño de una canoa grande que navega en el río Magdalena y el Cesar, desde el puerto de El Banco hasta el municipio de Chimichagua. En la canción le atribuyo la historia a los cuentos de los abuelos”, anotó José Barros.

El maestro evocó que siendo él un niño de apenas 6 años, llegó un día, a El Banco, Guillermo Cubillos. Nueve años más tarde empezó a tratarlo.

“El hombre me contó que pagó la construcción de una canoa de 12 metros de largo para transportar pasajeros. ‘La piragua’, como fue bautizada,  tuvo su época de bonanza hasta que surgieron las embarcaciones de motor, más rápidas y seguras, y prácticamente la condenaron al olvido”.

¿Y cuál fue la primera versión de ‘La piragua’?

Una vez concluida la letra de ‘La piragua’, José Barros se tomó la tarea de enviarla a varias casas disquera con el fin de que la grabaran.

“Pero al parecer no atrapó, de salida, a los productores, porque duró un tiempo en bodega”, dijo el maestro.

El maestro José Barros

El coleccionista e investigador musical Julio Oñate Martínez me dijo años más tarde  que la primera grabación de ‘La piragua’ fue realizada por el Trío Los Inseparables, integrado por Luis Uribe y sus compañeros Walberto y Roncallo.

“La canción, en ritmo de cumbia, fue publicada en un disco de 45 revoluciones por minuto, prensado por el sello Discos Tropical. En el respaldo figuró ‘Luna celosa’, de Electo García. El acetato se puso en venta, en el mercado, en 1969 y tuvo bastante aceptación en Valledupar”, anotó Oñate Martínez.

Ese mismo año, ‘La piragua’, en la voz de Gabriel Romero, de Sabanagrande (Atlántico), con el acompañamiento de Los Black Stars, de Medellín, salió, a la luz  y, de inmediato, causó un tremendo impacto entre los seguidores de la música popular.

“Eso fue la locura. ‘La piragua’, en mi voz, se constituyó en un éxito nacional, y los frutos no tardaron en llegar: discos de oro y platino por ventas millonarias y jugosos contratos. A partir de ahí nació una estupenda relación entre José Barros y yo. Incluso, me convertí en el cantante que más letras suyas interpretó. Y desde entonces, ‘La piragua’ es infaltable en mi repertorio”, aseveró Gabriel Romero en una entrevista que concedió el año pasado, dese Miami, donde reside.

‘La piragua’, indiscutido éxito de Los Black Stars, apareció en el disco de larga duración ‘A toda máquina’, en la casa discográfica Sonolux.

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